Vous avez certainement entendu parler de la vida pure. Vous savez probablement aussi que la biodiversité du pays est parmi les plus remarquables du monde et, probablement, vous savez même que le pays a aboli l’armée il y a longtemps. Mais au-delà de ces informations plutôt élémentaires, que savez-vous vraiment du pays des Ticos ? Prenez une tasse de votre café costaricain préféré et asseyez-vous confortablement : vous trouverez ci-dessous 11 faits sur le Costa Rica qui vous étonneront.

1. L’animal national du Costa Rica… pas ce à quoi on s’attendrait

Les singes sont parmi les mammifères les plus communs dans ce pays, mais ce n’est pas le singe capucin, l’araignée, l’écureuil ou le câlin sur le trône du Costa Rica comme « animal national ». Son occupant est, au contraire, le cerf de Virginie. Oui, c’est Bambi. On peut dire qu’il y a un cerf pour 1 000 colones (billets de banque costariciens).

Vous aurez plus de chances de voir l’un des nombreux singes méchants qu’un cerf de Virginie, ce dernier étant un animal très timide et réservé. Allez jusqu’au parc national Manuel Antonio (surveillez vos bagages – les singes capucins et les coatis sont curieux) ou jusqu’au Corcovado dans la péninsule d’Osa, et vous serez au cœur de la vie sauvage et foisonnante du Costa Rica.

2. Les zoos et les parcs sont ici différents

Le Costa Rica est un colosse de la biodiversité et de la protection de l’environnement. En 2013, le ministre de l’Environnement a lancé un mouvement pour « renforcer l’idée d’une interaction naturelle avec la biodiversité dans les parcs botaniques ». L’idée était de ne pas élever d’animaux en captivité à moins qu’ils ne soient préalablement sauvés et réhabilités.

Le premier test, qui visait à rendre tous les animaux libres, a perdu sa bataille devant les tribunaux, mais la prise de conscience suscitée par cet effort a conduit à remodeler les zoos et à créer des habitats plus grands et plus naturels. Des centres de réhabilitation se sont développés dans tout le pays et travaillent à la sauvegarde de divers animaux (des fourmiliers aux paresseux et même aux jaguars) pour les remettre en forme et les relâcher ensuite dans la nature.

3. Vous n’aurez pas à vous soucier de choisir une côte plutôt qu’une autre…

Passez les premières heures de la journée avec le lever du soleil des Caraïbes, peut-être en surfant sur la Salsa Brava (la fameuse vague), puis allez à Manuel Antonio pour un coucher de soleil du Pacifique et un peu de temps libre avec une célébration digne de ce nom – tout cela dans la même journée.

Bien sûr, le voyage durera environ sept heures, mais si vous partez tôt (et que vous réservez du temps pour des arrêts intéressants en cours de route comme le volcan Poás et les jardins hallucinants de Zarcero), vous serez au soleil toute la journée.

4. …ou se demander quand visiter le Costa Rica

Il n’y a pas de mauvais moment pour visiter le Costa Rica. Il est vrai que vous trouverez plus de touristes de décembre à avril, mais le reste de l’année est caractérisé par l’explosion des couleurs des plantes du pays. Il fera plus humide, mais le pays est en pleine floraison – et il y a moins de gens avec qui le partager.

Et si vous vous demandiez, le temps ne suit pas du tout les règles. La vallée centrale de San José peut atteindre 25 degrés avec une légère brise, tandis que les hautes terres peuvent être beaucoup plus fraîches. Les régions des plaines du nord, comme le Guanacaste et la péninsule de Nicoya, seront plus sèches et plus chaudes. Bien que le pays soit relativement petit, vous y trouverez une demi-douzaine de zones climatiques allant de l’océan aux montagnes en passant par la mer et inversement.

5. Vous avez sans doute déjà goûté le café du Costa Rica

Le Costa Rica a été construit sur le café. El grano de oro – le « blé doré », comme on l’appelle ici – a alimenté une grande partie du développement initial du pays. Au XIXe siècle, les agriculteurs potentiels pouvaient même obtenir une parcelle de terre gratuite s’ils prévoyaient de l’utiliser pour cultiver du café. Ce haricot très apprécié était une source importante de fonds pour le Théâtre national de San José, et le café continue d’être une culture très courante et un certain revenu même aujourd’hui.

Dans les rues, vous entendrez dire qu’il est appelé yodo ou yodito (« un peu d’iode »). La méthode de préparation la plus traditionnelle (et la meilleure, à notre avis) est d’utiliser un chorreador, un petit appareil qui utilise un sac à mailles fines suspendu à un cadre en bois comme filtre. Les variétés de café diffèrent dans la nuance de leur saveur selon l’altitude et la composition du sol, bien que la plupart d’entre elles aient un corps soyeux caractéristique, avec une gamme de saveurs allant du fruité croustillant au chocolat fumé.

6. Au Costa Rica vivent jusqu’à 8 groupes ethniques originaires du pays

Les Boruca, les Bribri, les Cabécar, les Guaymí, les Huetar, les Maleku, les Matambú et les Térraba sont tous reconnus par le gouvernement et lentement mais sûrement, ces groupes revendiquent leurs droits, leurs terres, leurs langues et leur héritage culturel. La loi sur les autochtones a été adoptée en 1977 et, en 2007, le Costa Rica a également signé la Déclaration des Nations unies sur les droits des peuples autochtones. Aujourd’hui, seuls quelque 65 000 Costaricains reconnaissent leurs origines autochtones, mais le fait qu’ils représentent moins de 2 % de la population ne les empêche pas de perpétuer leurs traditions. Lorsque vous êtes au Costa Rica, allez voir la Fiesta de los Diablitos (Festival des petits diables) qui dure trois jours, ou trouvez le temps de visiter la réserve indigène Kekoldi – près de Cahuita sur la côte des Caraïbes – pour une leçon sur la façon de faire du chocolat et pour voir de vos propres yeux le projet de repeuplement des iguanes verts.

7. Le coq Pinto est un… plat légendaire

De nombreux pays du monde entier prétendent avoir inventé le riz aux haricots. Ignorez-les. La légende du Costa Rica – ou du moins l’une d’entre elles – attribue à Don Bernabé le coq de Pinto, qui est un plat national. L’histoire raconte que l’homme avait pris du poids pendant des mois et qu’il gardait trois précieux poulets pour les cuisiner pour la fête de Noël de la ville. La star du trio était son coq tacheté, ou « pinto rooster ». Alors que les ragots sur ce succulent plat se répandent aux quatre vents, une foule immense commence à affluer dans la maison de Don Bernabé, attendant impatiemment de goûter à cette délicieuse viande. Les citoyens ont vite été trop nombreux pour goûter ne serait-ce qu’un seul morceau de poulet. C’est ainsi que Don Bernabé a rapidement improvisé le repas en faisant frire des montagnes de riz blanc et de haricots noirs – pour nourrir, ou peut-être distraire, les masses.

Quelles que soient ses origines, il est bon de dire que ce qui distingue le Gallo Pinto costaricain de ses imitations ailleurs se réduit à un ingrédient clé : la Salsa Inglesa, une sauce très savoureuse typique du pays. Sur la côte caraïbe du Costa Rica, le lait de coco et le piment sont également incorporés dans le plat, ce qui en fait essentiellement deux plats différents.

8. Le roi du calypso vit toujours au Costa Rica, à Cahuita

Walter « Gavitt » Ferguson, connu simplement sous le nom de Gavitt, est le roi du calypso de Cahuita. Pendant des décennies, il est resté muet, jouant avec des guitares empruntées et vendant sa musique sur cassette aux touristes passant devant sa maison juste à l’extérieur du parc national de Cahuita.

En 2002, Gavitt s’est vu offrir une opportunité d’enregistrement professionnel à Papaya Music à San José. Il a refusé l’offre de se rendre dans la capitale, alors Papaya Music a emballé son matériel et s’est dirigé vers Cahuita. Ils ont construit un studio d’enregistrement dans la maison de Gavitt en utilisant des matelas et des tapis pour l’isoler (en atténuant le bruit de ses perroquets et de ses chiens). Le défi s’est avéré fructueux, et Babylon est devenu le premier album de Gavitt à obtenir une reconnaissance nationale et internationale.

Depuis lors, la diffusion de la musique calypso a connu un essor fulgurant. En 2012, le gouvernement costaricain a adopté un décret exécutif qui a accordé une reconnaissance spéciale à la musique en tant que partie intégrante de l’identité culturelle et historique du pays.

9. Les Quakers d’Alabama ont contribué au développement de la Forêt des Nuages de Monteverde

Aujourd’hui, la Forêt des Nuages de Monteverde est un centre de biodiversité et de vie sauvage qui abrite plus de 2 500 espèces de plantes et un important circuit touristique. Mais en 1951, certaines parties de cette région ressemblaient davantage à un village quaker. Onze familles américaines avaient quitté leur maison en Alabama à la recherche d’un mode de vie pacifiste et ont trouvé au Costa Rica leur environnement idéal. Ils ont continué à vivre en dehors du pays, utilisant des structures préexistantes et menant une vie simple.

Dans les années 1970, la communauté est devenue progressivement plus active dans la protection de l’environnement, alimentant le développement de l’écotourisme dans la région (non, l’écotourisme n’est pas nouveau). La forêt des nuages du Monteverde figure sur la liste des choses à faire avant de mourir au Costa Rica. Vous aussi, vous pouvez vous déplacer dans la forêt luxuriante sur des chemins suspendus ou, si vous vous sentez plus aventureux, vous faufiler à travers l’épais brouillard qui caresse la montagne. Si vous avez vraiment de la chance, vous pourrez peut-être même jeter un coup d’œil au quetzal furtif, l’un des oiseaux les plus difficiles à repérer dans la région, vénéré pour son plumage brillant qui est un mélange de turquoise irisé et de rouge étincelant.

10. Ici, « soda » n’est pas interchangeable avec « boisson gazeuse »

Bien que vous puissiez facilement obtenir un Fanta à un « soda », ces clubs sont bien plus que cela. Soda est le terme générique qui définit les kiosques cachés qui distribuent les plats costariciens, et vous les verrez dans toutes les villes du pays. Les suspects habituels au menu sont le coq pinto (voir ci-dessus), les casados (viande, riz et haricots noirs) et les patacones (bananes vertes croustillantes et salées).

Mais surtout, n’oubliez pas de vous rincer la bouche avec l’un des nombreux produits naturels ou rafraîchissants au menu des boissons. Ces jus de fruits naturels sont préparés avec des tonnes de saveurs, soulignant l’abondance des fruits tropicaux du pays. La papaye, l’ananas et la mûre sont généralement les préférés, mais faites attention à la version saisonnière de la boisson à la mangue verte – le cas – qui vous donnera des rides sur les lèvres, mais en même temps vous en aurez envie encore et encore.

11. En un seul jour, plus de 100 000 tortues peuvent arriver sur la plage d’Ostional

Pendant l’arribada (arrivée massive) au Costa Rica, jusqu’à 100 000 tortues Olive Ridley arrivent sur les plages isolées du Refuge national de faune d’Ostional, laissant derrière elles jusqu’à 10 millions d’œufs. Les arribadas sont présentes toute l’année, mais le pic est atteint pendant la saison verte. Ces dernières années – surtout après 2015 – l’Ostional a dû mettre en place une réglementation plus stricte, car les arribadas attirent beaucoup de touristes curieux de voir le spectacle naturel. Si vous y allez, gardez votre impact à l’esprit et laissez le Costa Rica tel que vous l’avez trouvé.

Notre monde est une boîte de Pandore, c’est un livre de milliers de chapitres que même une vie entière ne nous permettrait pas de révéler et de comprendre. Pour citer un dicton bien connu, « on ne cesse jamais d’apprendre » et cela est particulièrement vrai pour les merveilleux endroits perdus ici et là sur cette terre, comme le coloré Costa Rica, qui nous a surpris une fois de plus.